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石塚さん(右端)が美智子さまから手渡された試合当日の写真。両陛下は初対面('57年8月)

 聖心女子学院高等科2年のころからテニスを始めたという美智子さまは、大学に進学後はテニス部にも所属。'55年10月には「関東女子新進トーナメント」で優勝し、同年の関東学生ランキングでは、4位にランクされるほどの実力の持ち主だった。

 そんなテニスが縁で皇太子時代の陛下と「出会い」を果たされたのは'57年8月のこと。

 旧軽井沢のテニスコートで開かれた「ABCDテニストーナメント」だった。

「当時、親しくさせてもらっていたテニスコーチが、陛下のペアに私を推薦したことにはとても驚きました」

 と振り返るのは、59年前の「運命の試合」で、陛下とダブルスのペアを組んだ石塚研二さん(元自動車販売会社会長・79)。

 大会2日目、準々決勝で対戦したのが、日清製粉の社長令嬢で才色兼備のスポーツウーマンとして人気者だった正田美智子さんと、カナダ人のドイル少年のペアだった。

「美智子さまは現在でも、膨大な数の公務を丹念に務められていますが、テニスのプレーと重なるところがあると思います。

 当然、勝てると思っていましたが、いくら打っても美智子さまは粘ってフワフワとしたボールを打ち返し、しかも少年を励まし、うまく生かすプレーに、私たちは調子を乱され、結局、負けてしまいました」(石塚さん)

 あまりの悔しさに当時、しばらくテニスをやめてしまったという石塚さん。

 それ以降、軽井沢に行く機会がなくなり、両陛下とは疎遠になったが、テニスで培われた「関係」が完全に途切れることはなかった。

 石塚さんが打ち明ける。

「実は10年くらい前に、成長したドイル少年も招いて半世紀前の“再現”をしようという話が持ち上がりましたが、両陛下のご都合が合わなかったのか中止になりました。

 ただその前後、両陛下のご成婚50周年の年('09)に、おふたりが葉山御用邸で静養していたときに、共通の知人を介して50年ぶりにお会いすることができました。

 陛下からは“石塚さんはわれわれのキューピッドだね”というお言葉があり、“今度(試合を)やったら負けないだろうね”ともおっしゃっていました。

 美智子さまは当時と同じく“ケンちゃん!”と呼んでくださって、昔話にも花が咲きましたね」

 美智子さまにとってテニスとは、そんな「交流の輪」を保ち、広げるものでもあるのかもしれない。