そして、盟友にしてライバルの大久保正助(利通)を演じるのは瑛太。

「吉之助さんが“陽”なら、大久保さんは“陰”。目的のためなら残酷な判断も下せるリアリストで、理想だけで突っ走ろうとする吉之助さんを止めてくれる彼がいなければ、後々の偉業を成し遂げられなかったと思います。

 おもしろいのは実際のタイプとしても僕と瑛太くんは逆のタイプ。現場でスタッフさんや共演者としゃべってばかりいる僕とは違って、冷静に現場を眺めていて。話しかければにこやかに話すんですけど、僕にはない部分を持っている瑛太くんにも憧れます」

スペシャルQ&A

 西郷を演じる中での悩みは?

「文献を見ると、吉之助さんは目、特に黒目が異常に大きくて吸い込まれそうだったと。かたや僕は正反対の目をしているので、最初は悩みました。持っていないものを追いかけてもしかたがないので、吉之助さんの慈愛に満ちた目を意識するようにしています」

鈴木亮平 撮影/高梨俊浩

 中園脚本の魅力は?

「グッとくるセリフが本当に多いんです。特に、自分のセリフではなく、言われたセリフがいいんですよ。僕、吉之助さんが言われて印象に残ったセリフをノートに書き留めているんです。クランクアップのとき、吉之助さんはこうやって影響を受けて、ここまできたんだと見返せるようになればと思っています。

 あと、主従関係や親友との関係を男女の恋愛のように描いているのが中園さんならではだと思いますね。当時の薩摩の気風とマッチしていて、とても濃い人間関係になっている気がします」

 西郷を支えた女性たちはどんな人?

「吉之助さんは3人の女性と結婚します。最初の奥さんの、須賀さんという女性は、あまり記録に残っていないのですが、中園さんが“こんな人だったのかもしれない”と愛すべきキャラクターを作り上げていらっしゃいます。島に流されて出会う愛加那(二階堂ふみ)さんは吉之助さんの人生を変えるほどの存在。最後に結婚する糸さんを演じる黒木華さんは『花子とアン』『天皇の料理番』で義理の妹役で共演しています。ここはフィクションですが、1話で出会った彼女がずっと吉之助さんを思い続け、最後に結婚するなんて素敵だと思いませんか?」